帮助失明者学习,女创业家设计盲人平板

帮助失明者学习,女创业家设计盲人平板

很多成功的「创业」,背后都有个起心动念的故事,来自保加利亚的女创业家 Kristina Tsvetanova,眼见世界对于盲人求知的不友善,于是投入将软硬体结合的创新科技,开始了社会创业(Social entrepreneurship)的历程。

故事发生在 Kristina Tsvetanova 就读大学时,一位盲人同学请她帮忙报名线上课程,然而完成后,这位同学却苦于如何完成学业,Kristina 才意识到,原来现今的网路资讯都设计给能够「看」的人,对于那些视力缺损、失明的族群,数位化潮流反倒成了新挑战。

谈到学习,多数人可能难以理解视力障碍者的困境。以学生族群来说,弱视与全盲的同学多需要辅具来协助,但是点字书的印刷成本相当昂贵,全世界也只有 1% 左右的书籍被製作成点字实体书;此外,书写用的点字机体积庞大、昂贵也难以买到,因此传统的硬体资源很难扩展点字识字率,甚至有人认为「点字」快要从盲人世界里消失。

面对这种困境,其中一种解决方式是朝向「声音传达」发展,现行多使用有声阅读软体、有声点字文书编辑器等,并和点字显示板、盲用笔记型电脑与扫描器(scanners)结合。而一些先进国家如日本、美国,一些资讯媒体如读者文摘,甚至有录音版杂誌,就是藉由「声音」来传达内容。

但这些製播的「有声版」媒材毕竟是少数,涵盖範围狭隘,除了新闻外,和教育(如文学、科普、技能)相关的题材少,也无法提供立体或空间的想像。

「在智慧装置盛行的年代,盲人不应该被排除在外。」Kristina Tsvetanova 表示。全世界有 2.85 亿视力缺损或失明的人,他们的智商与能力不输一般人,然而却在学习资源上被孤立与边缘化。眼见如此,拥有 7 年工程师经验的 Kristina 决心发明盲人用的平板电脑,让他们能随心所欲地浏览网页及阅读书籍。

帮助失明者学习,女创业家设计盲人平板 Kristina(右二)看见失明同学在学习上的不便,发想盲人用平板电脑。触觉技术为关键

当念头转化为行动时,「技术」成为首要发展的目标。现今触控式萤幕几乎主宰所有行动式装置,因此 Kristina 成立的新创公司 Blitab,便潜心发展适用于盲人的触觉技术。

团队花 10 个月的时间研发产品(亦称为 Blitab),它看起来就像一个电子书阅读器,外观由萤幕以及键盘所组成,然而,这并非传统平板的 LCD 液晶萤幕,而是有动态变化、像是浮雕般的立体萤幕。

关于这项独特技术,Kristina 在接受媒体 Fastcompany 採访时表示:「我们称这种材料为『tixels』,词的来源是由『tactile pixels』(可碰触的像素)简写而来,它的特点是运作时,不靠任何机械性的方式启动字元变化。」

然而受限于 Blitab 的专利仍在审核,Kristina 无法批露更多细节,但比较具体的解释是,萤幕结构内含「聪明液体(Smart Liquid)」,由 1,200 颗小小液泡组成,它会依使用者的指示,上升、下降而显现出萤幕上的突点。

Blitab 和现今技术的差异在于,市面上的点字机是依机械原理来设计,萤幕的凹凸变动是靠按键设计,操作时,小圆柱会从洞口突出或下降,而形成盲人触碰的「点」字,然而这每一个元件都必须佔一定的体积,因此传统点字板体型庞大、造价昂贵,而且萤幕一次只能显示一行。

相较之下,Blitab 萤幕能一次显示 13 至 15 行文字,体积小、携带轻便、功能广泛,萤幕还能呈现简单图像、地图,甚至地形特徵,再搭配 GPS 系统,就能提供视障者良好的导航功能。

帮助失明者学习,女创业家设计盲人平板 Blitab。

Blitab 操作时,可选择插上外来装置,如 USB、记忆卡、NFC Tag(可读写智慧型标籤),及近距离蓝牙传输或网页。而装置能支援 PDF、DOCx、TXT 档案,一旦内建软体辨识出文字,就会转换为盲文字母(Braille letters),再藉由小液泡的变化,呈现凸起在萤幕上,盲人就能藉由触摸来阅读。产品也同时配备「输入」功能,萤幕下方有盲文键盘(Perkins Style Braille Keyboard),包含盲文的 6 个键、空白键、后退键和一个底线键,让使用者能够随心「找资料、做笔记」。

各式盲人行动阅读器

事实上,「盲人的行动阅读器」概念,不仅有 Blitab 投入研发,早先欧盟也投资由 Pera Technology 公司研发的 Anagraph 产品──一款以「蜡」为萤幕的点字装置,它的核心技术是「热水力微驱动(Thermo-hydraulic micro-actuation)」,当软体解读文字后,会利用电阻热让蜡片由液相转为固相,藉由膨胀的特性造成凹凸的表面,藉此呈现 6,000 个不同的点字组合。可惜 Anagraph 尚未开发出符合市场的原型机,就已将 150 万欧元的资金用尽,目前发展暂时停摆。

然而 Blitab 产品在市场上最大的威胁,其实是来自于行动装置的巨兽──苹果。早先 iPhone、iPad 产品已经具备 VoiceOver,一款方便视障者操作的语音系统,它是以手势为基础的萤幕报读器,只要点击主画面键,无论是 App 或来电显示、电力状况,都能由声音传达,并且协助使用者操控,还能随用户喜好调整朗读速度与音调。

除了语音功能,苹果还和盲人导航系统 BlindSquare 结合,因此无论是 iPhone 或 iPad,都能藉由语音提醒使用者周边环境的状况,并给予方向指示。比如,前面有走道、左边有厕所等资讯。

今年度,苹果的 VoiceOver 软体还获得美国盲人基金会(American Foundation for the Blind,AFB)颁发海伦凯勒奖(Helen Keller Achievement Award Recipients),成为全球首家获得此殊荣的科技公司。

苹果的成功,自然带给 Blitab 不小的压力,但 Blitab 的优势是藉由触觉传达而非声音,这能够提供使用者更多的隐私,以及便利的输入和输出功能,因此产品待突破的就是价格以及市场接受度。

而今 Blitab 在国际间已荣获 11 个创新奖项,而他们对于将「科技」引领「社会创新」的热情,亦引起不少机构的关注,包含维也纳商务署(Vienna Business Agency)率先资助,而英国皇家国家盲人协会(Royal National Institute for the Blind,RNIB)和 Barclays 银行也表示高度兴趣。

Blitab 公司计划在 2016 年 9 月发表产品,现正努力筹集资金,并在 34 个国家招募受试者及收集使用经验。至今受测者的回馈包含:「太棒了!这项发明能够让更多盲人学习。」「这装置大为帮助我儿子,谢谢你们!」诸如此类的好评不断,看来,科技还真能改变社会,而 Blitab 团队的热情和决心,的确让世界不一样了呢!

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